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Carl Menger: la nature et l'origine de l'argent

Dans les premiers stades du commerce, lorsque les individus économisants ne s'éveillent que lentement à la connaissance des gains économiques qui peuvent être tirés de l'exploitation des opportunités d'échange existantes, leur attention est, en accord avec la simplicité de tous les débuts culturels, dirigée uniquement vers les plus évident de ces opportunités.

Carl Menger: la nature et l'origine de l'argent
** L'essai suivant a été écrit par le père de l'économie autrichienne, Carl Menger, et a été publié en 1892. «La nature et l'origine de l'argent» a été initialement publié après que Menger a témoigné devant la Commission monétaire en Autriche-Hongrie la même année. L'essai est réimprimé ici sur Bitcoin.com pour une préservation historique. L'école autrichienne d'économie, le Bitcoin et d'autres crypto-monnaies libres de droits et sans autorisation ont beaucoup en commun. Les opinions exprimées dans cet essai sont celles de l’auteur. Bitcoin.com n'est pas responsable ou responsable des opinions, du contenu, de l'exactitude ou de la qualité de l'éditorial historique. **

En considérant les biens qu'il va acquérir dans le commerce, chaque homme ne tient compte que de leur valeur d'usage. Par conséquent, les opérations de change qui sont effectivement effectuées se limitent naturellement aux situations dans lesquelles les individus économiseurs ont en leur possession des biens qui ont une valeur d'usage plus faible que les biens en la possession d'autres individus économiseurs qui évaluent les mêmes biens de façon inverse. A a une épée qui a pour lui une valeur d'utilisation plus petite que la charrue de B, tandis que pour B la même charrue a une valeur d'utilisation plus petite que l'épée de A – au début du commerce humain, toutes les transactions d'échange réellement effectuées sont limitées aux cas de ce type .

Il n'est pas difficile de voir que le nombre d'échanges effectivement réalisés doit être très limité dans ces conditions. Comme il arrive rarement qu'un bien en possession d'une personne ait une valeur d'usage plus faible pour lui qu'un autre bien détenu par une autre personne qui évalue précisément ces biens en même temps! Et même lorsque cette relation est présente, combien plus rares doivent encore être les situations dans lesquelles les deux personnes se rencontrent réellement! A a un filet de pêche qu'il voudrait échanger contre une quantité de chanvre. Pour qu'il soit réellement en mesure d'effectuer cet échange, il faut non seulement qu'il y ait un autre individu économiseur, B, qui soit prêt à donner une quantité de chanvre correspondant aux souhaits de A pour le filet de pêche, mais aussi que les deux économistes, avec ces souhaits spécifiques, se rencontrent. Supposons que le fermier C ait un cheval qu'il voudrait échanger contre un certain nombre d'instruments et de vêtements agricoles. Il est peu probable qu'il trouve une autre personne qui a besoin de son cheval et qui est à la fois disposé et en mesure de lui donner tous les outils et les vêtements qu'il souhaite avoir en échange.

Carl Menger: la nature et l'origine de l'argent

Cette difficulté aurait été insurmontable et aurait sérieusement entravé les progrès dans la division du travail, et surtout dans la production de biens destinés à la vente future, s'il n'y avait pas eu, dans la nature même des choses, une issue. Mais il y avait des éléments dans leur situation qui, partout, conduisaient inévitablement les hommes, sans avoir besoin d'un accord spécial ni même d'une contrainte gouvernementale, à une situation dans laquelle cette difficulté était complètement surmontée.

La satisfaction directe de leurs besoins est le but ultime de tous les efforts économiques des hommes. La fin ultime de leurs opérations d'échange est donc d'échanger leurs produits contre des marchandises qui ont une valeur d'usage pour eux. L'effort pour atteindre ce but final a été également caractéristique de toutes les étapes de la culture et est tout à fait correct économiquement. Mais économiser des individus, se comporterait évidemment de façon non économique si, dans tous les cas où cette fin définitive ne peut être atteinte immédiatement et directement, ils devaient renoncer à s'en approcher complètement.

Supposons qu'un forgeron de l'époque homérique ait façonné deux armures de cuivre et veuille les échanger contre du cuivre, du carburant et de la nourriture. Il va au marché et propose ses produits pour ces produits. Il serait sans aucun doute très heureux de rencontrer là-bas des personnes qui souhaitent acheter son armure et qui, en même temps, ont à vendre toutes les matières premières et tous les aliments dont il a besoin. Mais il doit évidemment être considéré comme un accident particulièrement heureux si, parmi le petit nombre de personnes qui souhaitent à tout moment acheter un bien si difficile à vendre comme son armure, il devrait en trouver un qui offre précisément les biens dont il a besoin. Il rendrait donc la commercialisation de ses produits de base soit totalement impossible, soit possible seulement avec beaucoup de temps, s'il devait se comporter de manière non économique au point de vouloir n'échanger pour ses produits de base que des biens qui ont été utilisés valeur pour lui-même et non pas pour d'autres biens qui, bien qu'ils aient un caractère marchand, ont néanmoins une plus grande valeur marchande que sa propre marchandise. La possession de ces produits faciliterait considérablement sa recherche de personnes qui n'ont que les biens dont il a besoin.

A l'époque dont je parle, le bétail était, comme nous le verrons plus loin, le plus vendable de tous les produits. Même si l'armurier dispose déjà de suffisamment de bétail pour ses besoins directs, il agirait de façon très peu rentable s'il ne donnait pas son armure pour un certain nombre de bovins supplémentaires. Ce faisant, il n'échange bien sûr pas ses marchandises contre des biens de consommation (au sens étroit dans lequel ce terme est opposé aux «marchandises») mais uniquement contre des marchandises qui lui ont également un caractère marchand. Mais pour ses produits moins vendables, il en obtient d'autres plus commercialisables. La possession de ces biens plus vendables multiplie clairement ses chances de trouver sur le marché des personnes qui lui proposeront de lui vendre les biens dont il a besoin. Si notre armurier reconnaît correctement son intérêt individuel, il sera donc naturellement amené, sans contrainte ni accord particulier, à donner son armure pour un nombre correspondant de bétail. Avec les produits les plus vendables ainsi obtenus, il ira aux personnes du marché qui proposent du cuivre, du carburant et de la nourriture à vendre, afin d'atteindre son objectif ultime, l'acquisition par le commerce des biens de consommation dont il a besoin. Mais maintenant, il peut procéder à cette fin beaucoup plus rapidement, plus économiquement et avec une probabilité de succès considérablement accrue.

Carl Menger: la nature et l'origine de l'argent
Carl Menger est responsable de l'école d'économie autrichienne et il a été vénéré par des gens comme Murray Rothbard, Ludwig von Mises, et plus encore.

Comme chaque individu économisant prend de plus en plus conscience de son intérêt économique, il est conduit par cet intérêt, sans aucun accord, sans contrainte législative, et même sans égard à l'intérêt public, à donner ses marchandises en échange d'autres marchandises plus vendables. , même s'il n'en a pas besoin à des fins de consommation immédiate. Avec le progrès économique, nous pouvons donc partout observer le phénomène d'un certain nombre de biens, en particulier ceux qui sont plus facilement vendables à un moment et en un lieu donnés, devenant, sous la puissante influence de la coutume, acceptables pour tous dans le commerce, et donc pouvant être donné en échange de toute autre marchandise. Ces biens étaient appelés «Geld» par nos ancêtres, un terme dérivé de «gelten» qui signifie compenser ou payer. Par conséquent, le terme «Geld» dans notre langue désigne le moyen de paiement en tant que tel.

La grande importance de la coutume dans l'origine de l'argent peut être immédiatement perçue en considérant le processus, décrit ci-dessus, par lequel certaines marchandises sont devenues de l'argent. L'échange de produits moins facilement vendables contre des produits plus commercialisables est dans l'intérêt économique de chaque individu économisant. Mais la réalisation effective d'opérations d'échange de ce type suppose une connaissance de leur intérêt pour l'économie des individus. Car ils doivent être prêts à accepter en échange de leurs produits, en raison de sa plus grande commercialisation, un bien qui lui-même est peut-être tout à fait inutile.

Cette connaissance ne sera jamais atteinte par tous les membres d'un peuple en même temps. Au contraire, seul un petit nombre d'individus économiseurs reconnaîtront dans un premier temps l'avantage qui leur revient de l'acceptation d'autres produits, plus vendables, en échange des leurs, chaque fois qu'un échange direct de leurs produits contre les produits qu'ils souhaitent consommer est impossible ou très incertain. Cet avantage est indépendant de la reconnaissance générale d'une marchandise comme monnaie. Car un échange de ce type amènera toujours, en toutes circonstances, un individu économiquement beaucoup plus proche de sa fin définitive, l'acquisition des biens qu'il souhaite consommer.

Puisqu'il n'y a pas de meilleur moyen pour les hommes de se renseigner sur leurs intérêts économiques que par l'observation du succès économique de ceux qui emploient les bons moyens pour atteindre leurs fins, il est évident que rien n'a favorisé autant la hausse de l'argent que la longue – acceptation pratique et économiquement rentable de produits éminemment vendables en échange de tous les autres par les individus économistes les plus exigeants et les plus compétents. De cette façon, la coutume et la pratique ont contribué dans une large mesure à convertir les produits les plus vendables à un moment donné en produits qui ont été acceptés, non seulement par beaucoup, mais par tous les individus économiseurs en échange de leurs propres produits.

À l'intérieur des frontières d'un État, l'ordre juridique a généralement une influence sur le caractère monétaire des marchandises qui, bien que petites, ne peuvent être niées. L'origine de la monnaie (par opposition à la monnaie, qui n'est qu'une seule variété de monnaie) est, comme nous l'avons vu, entièrement naturelle et n'a donc d'influence législative que dans les cas les plus rares. L'argent n'est pas une invention de l'État. Ce n'est pas le produit d'un acte législatif. Même la sanction de l'autorité politique n'est pas nécessaire à son existence. Certaines marchandises sont devenues de l'argent tout naturellement, en raison de relations économiques indépendantes du pouvoir de l'État.

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Crédits d'image: Shutterstock, Pixabay, Wiki Commons, l'Institut Bastiat, Mises.org et l'Institut Molinari

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« Nous piétinerons éternellement aux frontières de l’Inconnu, cherchant à comprendre ce qui restera toujours incompréhensible. Et c’est précisément cela qui fait de nous des hommes. », Isaac Asimov
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